Nieuws

‘Ik krijg die jaren nooit meer terug’: 10 jaar nadat stalking illegaal werd gemaakt, voelen slachtoffers zich in de steek gelaten door de wet

Twaalf jaar geleden werd Helen* gestalkt door een vreemde. De stalker, met wie ze een wederzijdse kennis deelde, zou op de loer liggen op lokale plekken die ze bezocht, internet gebruiken om haar elke beweging te volgen en zelfs criminele schade toebrengen aan Helens huis.

Als gevolg van de stalking ontwikkelde Helen angst, verhoogde bloeddruk, constante angstgevoelens en PTSS, waarvoor ze therapie nodig had. De beproeving duurde meer dan negen jaar en gedurende die tijd zegt Helen dat ze ongeveer £ 225.000 heeft uitgegeven aan geestelijke gezondheidszorg, gespecialiseerde advocaten en bescherming, zoals het installeren van cameratoezicht op haar eigendom. Vandaag is haar stalker nog steeds vrij.

Tot op de dag van vandaag lijdt Helen, die in de vijftig is, aan slapeloosheid, sociale angst en ‘voortdurend [worries] over hoe naar huis te gaan”. Ze zit nooit in een café, restaurant of vergaderruimte zonder de deur te kunnen zien.

“Stel je voor dat je je leven leidt zonder enige vrijheid. Bij elke beslissing die u neemt, moet rekening worden gehouden met uw veiligheid. Je denkt constant: ‘Hoe voorkom ik dat ik kwaad doe?’”

Toen ze in 2010 voor het eerst aangifte deed bij de politie, ondervroegen ze de dader en gaven ze een waarschuwing, maar ze deden geen verder onderzoek en vroegen Helen om bewijsmateriaal te verzamelen, zoals persoonlijke waarnemingen en schade aan haar eigendommen.

Toen Helen dat deed, zegt ze: ‘ze weigerden te accepteren [the evidence]’ en had haar zaak al gesloten zonder uitleg. Dus huurde Helen advocaten in. “Na negen maanden heen en weer met de politie, die me bleef beschimpen en bespotten, gaven we het op en vervolgden we een civiel bevel.”

Op een keer ging Helen naar het politiebureau met ‘een stapel bewijzen’ van incidenten en ‘de receptioniste schoof het terug naar me toe en zei: ‘je wordt niet gestalkt”, zegt ze.

Jaren later en na aanzienlijke druk heropende de politie de zaak van Helen en werd de stalker aangeklaagd en gearresteerd. De stalker onderhandelde en Helen kreeg een straatverbod.

Toen het civiele proces ook was afgelopen, bleef Helen achter met een civiel bevel dat ze beschrijft als een ‘koud gevoel’ van afgrijzen en nog steeds bang voor haar veiligheid. Helen vindt dat de politie “zich zou moeten schamen voor de manier waarop ze mijn zaak hebben behandeld en hoe lang het heeft geduurd. Het had me een enorm financieel verlies en emotionele schade bespaard kunnen blijven. Die jaren krijg ik nooit meer terug.”

Meer dan de helft (56 procent) van de slachtoffers die vóór maart 2020 met stalken begonnen, zag een toename in het aantal slachtoffers dat online en/of offline werd achtervolgd (Foto: Sinan Saglam/Getty Images)
Slachtoffers zoals Helen hebben niet het gevoel dat ze voldoende steun krijgen van de politie (Foto: Sinan Saglam/Getty)

Op 25 november 2012 werd stalking voor het eerst een specifiek misdrijf in Engeland en Wales. Er werden twee misdrijven geïntroduceerd: stalking, met een maximumstraf van zes maanden, en stalking met angst voor geweld of ernstig leed, waarop maximaal vijf jaar gevangenisstraf staat. De regering zei toen dat ze hoopte dat de specifieke stalkingmisdrijven duidelijkheid zouden scheppen over stalking voor de politie, de veiligheid van slachtoffers zouden verbeteren en daders voor de rechter zouden brengen.

Precies tien jaar later heeft de Suzy Lamplugh Trust, een liefdadigheidsinstelling die stalking-slachtoffers ondersteunt, een superklacht ingediend tegen de politie, die beweert dat de politie de stalking-wetgeving niet goed begrijpt en uitvoert, waardoor slachtoffers onbeschermd blijven.

De klacht, ingediend namens het National Stalking Consortium, zegt dat veel agenten stalkinggedrag niet als een gedragslijn identificeren, het misdrijf niet adequaat onderzoeken en slachtoffers niet adequaat beschermen.

De statistieken spreken voor zich: het aantal meldingen van stalking neemt de afgelopen tien jaar gestaag toe. In Engeland en Wales werden in 2020 meer dan 80.000 stalkingdelicten geregistreerd door de politie, tegen 27.156 misdrijven in 2019 (er was ook een verandering in de manier waarop misdaden worden geregistreerd tussen deze twee data).

Uit verzoeken om vrijheid van informatie die vorig jaar zijn ingediend, bleek dat het aantal arrestaties niet is gestegen in overeenstemming met het groeiende aantal gemelde stalkingincidenten en dat het aantal tussen 2019 en 2020 slechts half zo hoog is als de stijging van het aantal misdrijven. Slechts 5 procent van de gemelde gevallen zal verdwijnen worden aangeklaagd door het openbaar ministerie (CPS), wat betekent dat slachtoffers – van wie ongeveer 80 procent vrouwen zijn – risico blijven lopen en zich vaak in de steek gelaten voelen door het strafrechtsysteem.

Een golf van recente spraakmakende zaken heeft ook de kritiek doen oplaaien dat het VK slachtoffers in de steek laat. Eerder deze maand zag de Victim Commissioner van Londen, Claire Waxman, haar stalker veroordeeld tot slechts 16 maanden gevangenisstraf nadat ze haar 20 jaar lang had geterroriseerd, wat Waxman ertoe aanzette op te roepen tot herziening van de stalkingwetgeving.

In september kreeg Alex Belfield, die schuldig werd bevonden aan stalking van vier mensen, onder wie omroep Jeremy Vine, vijfenhalf jaar gevangenisstraf opgelegd, maar de hoogste juridische adviseurs van de regering hebben sindsdien gezegd dat de straf langer had kunnen zijn. En in januari kreeg seriële cyberstalker Matthew Hardy, die minstens 62 vrouwen lastig viel en in een periode van 11 jaar 10 keer werd gearresteerd, negen jaar gevangenisstraf. Maar in oktober was zijn straf al met een jaar verlaagd, nadat de rechters waren overeengekomen dat de oorspronkelijke straf te hoog was. Dit jaar werd ook een man die de omroepster Emily Maitlis had gestalkt, veroordeeld tot acht jaar gevangenisstraf nadat hij voor de 20e keer had geprobeerd een straatverbod te overtreden, waaronder een poging om brieven te sturen vanuit HMP Nottingham.

Jeremy Vine verlaat de Royal Courts of Justice in Londen na een hoorzitting in zijn hooggerechtshof wegens laster met een voormalige lokale radiopresentator die een YouTube-kanaal beheert.  Fotodatum: dinsdag 5 oktober 2021. PA-foto.  De heer Vine beweert dat Alex Belfield hem tussen mei en augustus 2020 heeft belasterd en lastiggevallen op YouTube en Twitter. Zie PA-verhaal RECHTBANEN Vine.  Fotocredit zou moeten luiden: Ian West/PA Wire
Jeremy Vine was een van de slachtoffers van Alex Belfield die dit jaar werd veroordeeld (Foto: Ian West/PA)

Caroline*, 41, was in de dertig toen een vrouw die ze twee keer via haar werk had ontmoet, haar online begon te stalken. Toen Caroline haar blokkeerde, zei ze dat de vrouw haar op een ander platform zou vinden of e-mails zou sturen vanaf nieuwe adressen.

“Met sociale media kan een stalker je overal volgen. Hoewel ik deze vrouw maar twee keer heb ontmoet, doordrong ze elk deel van mijn leven”. Caroline stopte met het openen van de post en was te bang om de telefoon op te nemen of e-mails te lezen.

De stalker stuurde ook valse beschuldigingen over Caroline naar haar werkgever en de media, wat de loop van haar leven veranderde. Ze moest haar baan opzeggen, weggaan uit Londen en haar naam veranderen.

Caroline belandde in het ziekenhuis en probeerde drie keer zelfmoord te plegen, wat ze toeschrijft aan stalking. “Ik sprak niet meer met mensen die ik al jaren kende, omdat ik niemand vertrouwde. Ik zou het huis niet verlaten zonder mijn moeder.”

Ook vindt ze dat de politie haar niet voldoende heeft beschermd. Hoewel ze “voortdurend heen en weer” had met de politie, kwam ze uiteindelijk tot de conclusie dat “ze niets zouden doen” omdat de stalking grotendeels online plaatsvond.

“De politie neemt online niets serieus en ik weet zeker dat de meeste problemen die mensen tegenwoordig met stalkers hebben, online zijn. Maar hun mening is dat we er niets aan kunnen doen. Als je wordt gestalkt, sta je er alleen voor’, zegt ze. (Tegenwoordig heeft 100 procent van de zaken die binnenkomen via de stalkingdienst van de Suzy Lamplugh Trust, de National Stalking Helpline, een online element).

Saskia Garner, hoofd beleid en campagnes bij de Suzy Lamplugh Trust, vertelt i een van de redenen waarom stalkers niet adequaat worden gestraft, is dat het bewijsmateriaal dat door de politie aan het CPS wordt voorgelegd vaak “onvoldoende is om tot een veroordeling te komen”. “Slachtoffers zeggen dat ze niet de volledige impact voelen van de [stalking] gedrag wordt vastgelegd in dat bewijs.”

Daarnaast behandelt de politie stalkinggedrag vaak als op zichzelf staande incidenten in plaats van als een groter geheel, zegt Garner. De Suzy Lamplugh Trust definieert stalking als “een patroon van gefixeerd en obsessief gedrag dat herhaald, aanhoudend, opdringerig is en angst voor geweld veroorzaakt of alarm en angst bij het slachtoffer veroorzaakt”.

Helen gelooft dat de politie haar situatie behandelde als een reeks van “goedaardige” geïsoleerde incidenten, in plaats van een aanhoudend patroon van misbruik. Valerie Wise, nationaal hoofd huiselijk geweld bij Slachtofferhulp, zegt dat rechercheurs en openbare aanklagers vaak moeite hebben om “de puntjes op de i te zetten” in stalkingzaken.

“Ondersteuners spelen een cruciale rol bij het pleiten voor het slachtoffer en dit aan te kaarten [pattern of behaviour] uit. Hiervoor zijn verschillende redenen. Incidenten kunnen bijvoorbeeld in verschillende gebieden plaatsvinden en waarbij meerdere politieagenten betrokken zijn, wat betekent dat communicatie tussen korpsen een uitdaging is.”

Een ander punt van zorg is het gebrek aan gespecialiseerde stalkingtraining binnen de politie, zegt Garner: “We waarderen het politiewerk bij een groot aantal misdaden, maar we kunnen niet negeren wat slachtoffers ons vertellen – ze vinden dat ze in sommige gevallen worden in gevaar gebracht omdat niet het volledige spectrum van gedragingen wordt gerapporteerd of geen bewijs wordt verzameld, en daarom wordt het risico niet op de juiste manier beheerd.”

Evenmin, zeggen ze, wordt het risico van escalatie serieus genomen – 94 procent van de vrouwenmoorden in een onderzoek uitgevoerd door de Homicide Research Group aan de Universiteit van Gloucestershire had stalking in hun geschiedenis.

Hoewel veel slachtoffers zich in de steek gelaten voelen omdat ze het probleem niet aanpakken, kan de impact op hun welzijn verreikend zijn, met een verwoestende impact op hun geestelijke gezondheid, psychisch welzijn, sociale gezondheid en nog veel meer – volgens een studie van Suzy Lamplugh 91 procent van de slachtoffers ondervond psychische problemen na te zijn gestalkt.

“Zelfs als een dader stopt met beledigen, kunnen de angst en onrust jaren, zelfs decennia aanhouden”, zegt mevrouw Wise. “Veel slachtoffers leven voor altijd met de dreiging dat hun stalker hen weer gaat stalken. Deze angst kan een rol spelen in elk aspect van hun leven, van waar ze hun boodschappen doen tot hoe ze naar hun werk reizen, waarbij slachtoffers vaak te bang zijn om het huis alleen te verlaten.”

De wet evolueert nog steeds: in 2020 werden Stalking Protection Orders (SPO’s) ingevoerd om “rechtbanken in Engeland en Wales in staat te stellen sneller te handelen om stalkers te verbieden contact op te nemen met slachtoffers of hun huis, werkplek of studie te bezoeken.”

Garner zegt echter dat de politie, bovenop bestaande problemen, deze bevelen niet correct gebruikt. “Het hele punt van een SPO is om het op zijn plaats te krijgen terwijl je het bewijsmateriaal verzamelt voor de belangrijkste veroordelingszitting. Maar wat we ontdekken is dat de SPO-hoorzitting vaak op dezelfde dag wordt gehoord, naast de veroordelingshoorzitting, omdat er problemen zijn met de vereiste bewijsniveaus.

“Ambtenaren realiseren zich niet dat ze een tijdelijke SPO kunnen instellen, wat een iets minder bewijsdrempel vereist. Dat biedt op zichzelf enige bescherming voor slachtoffers die aanwezig zou kunnen zijn terwijl al dit bewijsmateriaal wordt verzameld.

Dus hoe kunnen we beginnen met het verbeteren van de manier waarop stalkingzaken in het VK worden afgehandeld? “Zowel nationaal als lokaal moeten we over de hele linie meer investeren – van toegewijde gespecialiseerde rechercheurs binnen de politie tot gespecialiseerde onafhankelijke zaakwaarnemers voor stalking, die een eerste aanspreekpunt zijn voor het slachtoffer, zowel emotionele steun als praktisch advies bieden.” zegt Wijs. “Alle agenten moeten worden getraind in het herkennen van stalking, waarbij elke politie dezelfde informatie verstrekt aan slachtoffers.”

*Namen zijn veranderd om de identiteit van de slachtoffers te beschermen.

Related Articles

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *

Back to top button